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化学回收技术能解决塑料危机吗?

用化学方法将废塑料变回石油正在成为具有可行性的选项, 凯瑟琳·厄尔利写道。

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回收技术公司表示其设备可以将难以回收的塑料材料转化为石油。图片来源:回收技术公司

全世界每年生产塑料4亿吨,但只有10%得到了回收利用。塑料每年对世界海洋生态系统造成的经济损失至少达130亿美元(890亿元人民币)。有关塑料环境影响的数据正在以惊人的速度增加,丝毫不逊于塑料垃圾增加的速度。

虽然有必要增加循环利用率,但并非所有常用的塑料都能被加工。这意味着即使所有的消费者和企业都回收了他们所能回收的所有塑料,仍然会有很大一部分变为垃圾。

大多数可回收的塑料经机械加工分解成颗粒,然后重新制造成新的塑料产品,例如包装材料,座椅或衣物(聚酯)。然而,该工艺不适用于塑料薄膜、小袋和其他层压塑料,通常这些材料会被送到垃圾填埋场或进行焚烧。

那么该如何处理这些占总量近40%的难以回收的塑料呢?办法之一就是化学回收。这种方法可以去除制造过程中添加的化学物质和其他成分,将塑料变回纯质油。

油与塑料间的循环往复

化学回收方法并不新鲜,但到目前为止无人开发出成功的商业模式,将大量小而轻的塑料垃圾(如薄膜等)运输到集中处理厂。由于原材料价格很低,所以建立必要的回收网络动力不足。

一家英国公司称其找到了解决办法。总部位于该国西南部斯温顿的“回收技术公司”表示,其生产的RT7000设备可以安装在现有的垃圾处理厂中,将难以回收的塑料材料转化为石油。该产品名为Plaxx,可以替代化石燃料中提取的油,用于生产新的聚合物和合成蜡。

该公司还称该工艺可以减少碳排放——与垃圾处理厂焚烧能耗相比,用该公司的机器处理一吨塑料将减少1.8吨二氧化碳排放。

“回收技术公司”正在斯温顿筹建装配厂,每年生产200台机器,以满足预期的塑料回收需求。该公司表示,机器可在三年内回本,并可装入集装箱,以便运输到垃圾处理厂,从源头进行塑料回收。相比于将塑料运输到大型集约化处理站,将设备运输到各个废品处理厂的卡车往返次数减少了六分之五。

该公司还在苏格兰的Project Beacon回收创新中心安装了一台机器。在苏格兰政府和欧洲区域发展基金的支持下,该项目将同时采用多项最先进的回收技术,建立一个能够让家庭回收全部塑料的示范系统。

该公司将在英国和北欧安装的首批12台机器已成功获得了6500万英镑(5.8亿元人民币)的Plaxx销售合同。该公司还与专门从事石油和石化领域运输、储存和混合的全球商品贸易商——英腾化工(InterChem)建立了商业联盟。

该公司还向欧洲蜡制造商Kerax预售了价值1500万英镑(1.34亿元人民币)的蜡材料。蜡可以用于制造全天候防水界面材料、蜡烛和凡士林等化妆品,但全球供应短缺。“回收技术公司”销售和营销总监鲁珀特·霍沃思解释说,蜡通常源自炼油产生的副产品,但现代炼油厂已不再产生此类产品。

“未来几年,传统蜡的供应量将急剧下降。从可再生塑料中获取蜡是一项重大创新,完全符合我们供应来源多样化的目标,“Kerax首席执行官伊恩·阿普尔顿说。

Recycling Technologies is setting up an assembly facility in Swindon to build up to 200 machines per year to meet anticipated demand for plastic recycling (Image: Recycling Technologies)
回收技术公司在斯温顿建立的装配厂,每年可生产200台机器,以满足塑料回的收需求(图片来源:回收技术公司)

全球性问题的解决办法

为缓解世界塑料污染问题,必须扩大这项技术的使用。“回收技术公司”的目标是到2027年在全球安装1700台机器,年塑料回收能力有望达到1000万吨。

“向我们打听这项技术的公司几乎遍及世界各个角落,因为这是一个世界性的问题,” 霍沃思称。公司计划亲自建立、拥有和运营首批设备,然后再扩大规模。 “当人们了解了这项技术并接受了它,我们就可以开始销售了,”他说。

食品和饮料制造商也有化学回收产品的需求。其中许多企业通过“废弃物与资源行动计划”(WRAP)组织领导的英国塑料协议等倡议,承诺采取行动,解决塑料包装问题。

签署该协议的企业所使用的塑料包装占英国超市所售产品塑料包装总量的80%以上,其中包括阿斯达、可口可乐、联合利华和乐购。

除了杜绝不必要的塑料包装外,这些企业还承诺100%实现塑料包装可重复使用或可回收利用,且所有塑料包装中再生成分占到30%。

目前,人们担心满足这些举措会导致材料供不应求。根据规定,欧盟范围内使用的食品和饮料包装必须通过欧洲食品安全局制定的严格安全测试,并且由于机械回收工艺通常无法去除塑料原本用途生产过程中所使用的化学品和重金属,所以大多数经机械回收的塑料都不能用于食品饮料包装。

英国塑料联合会可持续发展问题执行官海伦•乔丹说:“很多公司都承诺包装中含有一定比例的再生成分。这些成分要有供给来源,而且是能和食物接触的材料。人们对身边是否有充足的供给来源存有疑问,若是通过化学回收方式得到这些材料,将是一件好事。”

如今有计划通过艾伦·麦克阿瑟基金会的新塑料经济项目在全球范围内推广“废弃物与资源行动计划”,这将进一步扩大Plaxx等食品级包装产品的需求。

Recoup首席执行官斯图尔特·福斯特说,“回收技术公司”开发的技术和商业模式在非洲和亚洲国家极具潜力,因为这些地区是塑料进入土壤或海洋的重灾区。 “这样做会使低规格的塑料得到回收利用。因此,若在这些地区使用这种技术,就相当于遏制了全球塑料污染问题,”他说。

福斯特补充道:“在使用塑料包装益处良多,所以最好的解决方案就是,如果我们能找到合理的处理方式,就可以继续使用塑料。我们听说过无塑料产品等,但如果塑料是保持新鲜的最佳产品,那么最理想的方式就是继续使用塑料,但是要有相应的这些解决方案。”

化学回收得到的原料也可用作船运燃料。
 


化学回收得到的原料也可用作船运燃料。根据苏格兰零废弃物组织的说法,Plaxx在燃烧时产生的二氧化硫(SO2)远远少于重质燃料油,前者排放量为0.09-0.5kg,而后者为20.5kg。

有人可能会质疑燃烧这种物质的可持续性,是否会产生更多的污染,最终导致资源的流失。然而,福斯特坚持认为,短期内最重要的是要阻止废弃塑料排放到环境、以及进入人类和野生动物的饮食中。

“可能某些用途比其他用途更具可持续性。但我们现在无需担忧,因为只要我们能够遏止塑料进入自然环境并在某种程度上对其进行循环利用,那么未来的情况就比现在更好,”他说。

 

翻译:于柏慧

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